Donne del Rock: Samantha Maloney

Il 6 maggio 2006 Donna D’Errico, una delle stupende bagnine della serie Baywatch, comunicava tramite il sito ufficiale del proprio fan club, gli ultimi aggiornamenti in merito al divorzio (dopo anni di matrimonio) da Nikki Sixx dei Mötley Crüe: “Trying to get my mind off things. His house is dumbfounding… but my mind was elsewhere. […] “All I can say is this: thank god for my friends…. they know all too well the cause of my pain… and are helping me to heal…. (again). After all, I’ve been through this once before.”

I due, in realtà, si erano già separati qualche anno prima. Evidentemente a Nikki il fatto di aver conquistato una delle donne più desiderate del mondo non bastava: veniva spesso paparazzato con questa o con quell’altra celeb, al punto che non c’era più niente, ormai, della loro relazione (e… parentesi fedifraghe) che non fosse già sulla bocca di tutti. E dunque, cosa avranno mai potuto ulteriormente sapere i suoi amici che tutti i gossipari non sapessero già?

Eh, sono solo voci: ma pare che ci sia stato anche un periodo – poco dopo l’uscita di Tommy Lee – in cui Nikki era veramente impegnato con delle lunghe prove, e si sentiva spesso con… come si chiama? Ah, sì, Sam. E solo dopo un po’ di tempo si è capito che Sam era un diminutivo. E stava per Samantha.

Se questa vicenda non vi dice nulla non preoccupatevi. É stata probabilmente la prima e l’unica volta che Samantha Maloney è stata (un po’ forzatamente, come quando in alcuni ambienti si vociferava della sua presunta bisessualità) protagonista di cronaca rosa, anzi, delle cronache mondane in generale. Volitiva e molto “quadrata”, non è tipo – è il caso di dirlo – che perda un colpo.

Diversamente, non sarebbe andata tanto lontano. Una cosa che non si stanca mai di ripetere ai batteristi esordienti, infatti, è l’importanza del lavoro duro per sperare anche solo di sopravvivere nell’ambiente: “Don’t do it!!! Unless there is nothing in the world you can imagine yourself doing. And you better have the chops and skills to back it up. This is unlike any other profession. There are NO guarantees. There is no money unless you hit it big and work your ass off. You must learn everything about the business. You need to surround yourselves with people that are in it that are already successful . Then you learn from their success as well as their mistakes and failures. Believe me.. I’VE LEARNED FROM THE BEST. What to do.. and more importantly what NOT to do. And only the strong survive. […] And you need a bit of luck too. But you only get lucky when you’ve worked very hard.

Nata l’11 dicembre del 1975 a New York da papà John e mamma Katherine, e cresciuta con il fratello Robert e la sorella Krysty, la piccola Samantha tocca le pelli per la prima volta a cinque anni (una versione non confermata dell’episodio riferisce di una batteria giocattolo portata da “Babbo Natale”) e, dopo qualche anno (e molti ascolti… tra cui John Bonham, Phil Collins, Neil Peart), realizza che il drumming è il suo destino: “I think I was about 12 or 13 when I first became interested in drumming. I know It was after I heard a cassette tape of ‘Appetite for Destruction’ on my friends boom box on a porch in Queens one summer night. I remember that as clear as day. At the same time my parents took a chance and invested in a little thing known as cable TV. It was then that I became a MTV Headbangers Ball addict on Saturday nights. My life had changed as I had known it.

Finite le scuole medie, si iscrive alla Fiorello H. LaGuardia High School nell’Upper West Side di Manhattan – sì: l’istituto a cui si ispirò Alan Parker per Fame (Saranno Famosi), nonché il “modello” di scuola che Paul McCartney avrebbe voluto importare nella sua Liverpool. E la cosa la riempie di orgoglio: “I found myself doing more of a Mary Tyler Moore thing of flinging my hat in the air into oncoming traffic on Amsterdam Avenue everyday when school was over. Actually… ‘Fame’… as it is also known as.. Is an incredible high school and I am very proud to say I went there.”

Sono anche gli stessi anni in cui si mette per la prima volta alla prova in una band: “I am horrible. I don’t remember the name [of that band]. I was in Sam Ash in Queens buying some drum gear when I was 14 or 15 and was approached by some boys from the neighborhood who were starting a rock band. They asked me to jam with them. We rehearsed in my basement. I wish I could remember what we called ourselves. I am sure it was a fantastic first.

Il suo talento non passa inosservato, e a 16 anni compie la prima scelta difficile: interrompere gli studi per accettare il suo primo vero ingaggio con gli Shift; con loro incide Pathos EP (1994), Spacesuit (1995) – con un’etichetta indipendente – e – per la Columbia recordsGet In (1997), andando poi con loro in tour. Una vera band! Una vera tournée! Ma, soprattutto, un periodo che ricorda ancora con nostalgia e affetto: “I am proud to say that when I get recognized as the drummer from Shift, I grin from ear to ear. It means more to me than any other band I have ever been a part of. Shift was my first ‘real’ band. Finer moments… Um… There were so many moments… For us it was so great to play shows with bands we had at the time looked up to like Burn, Quicksand, Into Another, 108, and even the Foo Fighters. I remember when our bass player Brandon stuck his finger in an industrial sized fan at the Tune Inn in Connecticut and… show was cancelled… He is lucky to have that finger today. Or when Brandon would randomly jump out of our van while it was moving… he still has his legs.. those were Brandon’s less than finer moments.

Pochi mesi dopo Patty Schemel lascia le Hole prima che venga completata la registrazione del nuovo album: e, tra tante candidate, Courtney Love sceglie Samantha per rimpiazzarla sia nel loro tour intercontinentale (USA, UK, Australia, Giappone) che nei tre video poi estratti da Celebrity Skin (1998): “Shift had some downtime in May of 1998 . […] I got a call one night from my rep at Zildjian, my cymbal sponsors. They said that in three days Hole was auditioning drummers and asked if I would like to audition for the gig. If I did, I would have to fly to LA . and learn the first three songs off of their album ‘Live Through This’. Problem was I had never heard that album. (Side-note: To this day I don’t even own a Nirvana album! … anyway) I ran to tower records on West 4th in the village that night… bought the album to see if I even liked the music… and was blown away at how good the album was. I thought: ‘Well.. let me just audition.. what do I have to lose besides 600 bucks on airfare.’ So I flew to LA two days later. And I got the gig that night. They had auditioned over twenty girls and chose me… took me to lunch the next day, and asked me to fly out the next week
(on their dime this time of course) to be in their video for their first single off of Celebrity Skin. Problem was: I was still in Shift. So I had to decide what to do. And at that time I thought it was an opportunity that I couldn’t pass up. And and as bittersweet as it was, the boys in Shift ultimately agreed.

Mentre rientra dal tour con le Hole, Randy Castillo, subentrato da pochi mesi a Tommy, deve rinunciare all’incarico per motivi di salute. Nikki Sixx, riscontrato il contributo salvifico della Maloney al tour delle Hole (e soprattutto – dicono le malelingue – la sua resistenza al caratteraccio di Courtney) le invia una di quelle mail (all’indirizzo che lei stessa gli aveva fornito, dopo che si incrociarono a un concerto dei Mötley a NYC) a cui non si può dire di no: i due sono proprio sulla stessa linea d’onda (aiuterà il fatto di essere nati nello stesso giorno???. Samantha, senza pensarci due volte, “jumped on a plane that day from New York and headed out west to Los Angeles to work with the band for the rest of that year“. E non avrebbe potuto reagire diversamente: “Mötley Crüe was my childhood fantasy come true. I used to play along to their albums in my basement in Queens and 10 years later I was onstage… in the band! It was an awesome experience. I was 24 and living in a dream“.

A dire il vero, c’era stato anche un altro fugace ma significativo contatto con i padrini del glam metal mentre ancora era in tour con le Hole: “What is so funny is that I met Tommy [Lee] when I was playing in Hole. He came up to me at a Howard Stern Penthouse party in NYC I was at one crazy night after a Depeche Mode concert at The Garden and told me that I had beat out his sister in the Hole Audition. I had no idea his sis played drums! And to be recognized by Tommy Lee… I was floored… he knew MY name!

Samantha da ex fan (“I grew up on Shout at the Devil, Girls Girls Girls and Dr. Feelgood, so I knew the hits and fills by heart“) si abitua velocemente a lavorare in un ambiente caratterizzato da “celebrity girlfriends, sex-tapes floating around, numerous run-ins with the law and other scandals by the dozen“. E, ancora una volta, salva la situazione (possiamo constatarlo noi stessi nel DVD Mötley Crüe – Lewd, Crued & Tattooed del 2002) guadagnandosi il soprannome Sammy Lee dai fan: “They asked me to play for them. And, as for the crowd… well, it took one or two songs before they realized: ‘Holy shit! This girl CAN play’. VH1 did some documentary about it, and to see the fans reactions before and after the show was hilarious. Fans were skeptical that a girl could pull off Tommy’s parts“. Ancora adesso ricorda i concerti del «New Tattoo»-tour con grande soddisfazione: “[I] won each and every fan over EVERY night after song 1!” Ma se le si chiede qualche dettaglio un po’ più gustoso su quel magico periodo (conclusosi del 2001) tira via con un “All I can say is: you can’t even imagine!” . Sottolinea invece un’altra questione, che semmai risolve il mistero di quella che i giornalisti dell’epoca consideravano la sua “incomprensibile” sopravvivenza in una band dagli atteggiamenti così dichiaratamente sessisti (si veda anche la loro autobiografia, trascritta da un cronista proprio mentre erano in tour, e che Samantha, sia chiaro, ha preferito NON leggere!!!): “It was a dream for me to be playing in a band that was very influential in me picking up drumsticks in the first place. I was not aware of any sexist behavior or band conflicts when I joined the band. I was a fan of the music. As far as sexist behavior, in my experience, women who surrounded the band backstage had no respect for themselves. Many women will do whatever it takes to get to meet these guys. All I had to do was be myself“. Quest’ultima affermazione è forse una frecciatina verso le (aspiranti) groupie che – secondo alcuni fan – sarebbero tra le principali responsabili delle maligne (e invidiose) voci di cui dicevamo in apertura?

Non lo sapremo mai, ma che importa: tanto lei vede solo il proprio obiettivo di crescita professionale.

Infatti, conclusa la (incredibile!) parentesi Mötley Crüe, Samantha si sente pronta per avviare un progetto proprio. Così, nel 2004, mette su una sorta di supergruppo al femminile (le Chelsea girls) con nientepopodimeno che la canadese Melissa Auf der Maur (Hole, Smashing Pumpkins), l’argentina Paz Lenchantin (A perfect circle, The Pixies) e l’americana Radio Sloan (The Need). Un progetto ambizioso (tra gli ospiti vanta Lemmy Kilmister dei Motörhead e Carmen Electra) che però non dura oltre la prima esibizione. Samantha riesce comunque a consolarsi velocemente in compagnia Courtney Love che la (ri)ingaggia per completare la ritmica del suo album solista America’s Sweetheart in sala di registrazione. La Love però sembra davvero non poter fare a meno di lei e, per la seconda volta, Samantha accompagna i suoi live, inclusa quella che lei stessa definisce la “bizzarra apparizione” di Courtney al Late Show dell’esilarante David Letterman (e ricorda bene come la Love, concedendo al conduttore persino un mini strip improvvisato – e – imbarazzante – mescolasse con disinvoltura “Nicole Kidman, la Federal Communications Commission (FCC) e i suoi problemi legali“). Ancora adesso, a chi le chiede se Courtney sia “davvero” come sembra, risponde, divertita: “Do I really have to answer that? I think you probably know the answer. 

Forse per l’ennesimo shock post-Courtney (!), dopo America’s Sweetheart Samantha non si dedica più a interi album, preferendo collaborazioni più circoscritte. Così accompagna gli Eagles of Death Metal in tour nel 2005 (“EODM is such a fun band to be a part of. Their nickname for me is ‘Hot Damn Sweet Sam’. I played with them for about a year. As far as lead singer Jesse’s stage persona.. that is all him. ALL THE TIME“); viene ospitata in Impeach My Bush di Peaches (2006) e nel singolo Happy For You delle Ingenues (2007); fa parte temporaneamente, nel 2010) dei Brother Clyde di Billy Ray Cyrus (eh sì, il papà di Miley!), con i quali compone il singolo Lately restando poi in ottimi rapporti (“Billy Ray is pure awesomeness. He is the most humble, self-deprecating, talented musician I have ever met in this wacky business. We have the same management team, so when he was looking for a band, my name came up as a candidate for ‘Perfect Drummer Extraordianare’. Actually, truth be told, I think he lost a bet and that’s how I wound up playing drums for Brother Clyde. Poor Billy Ray“); torna nella città degli angeli per dare una mano al rock adolescenziale delle Cherry Bomb; non si fa mancare nemmeno collaborazioni con le Riot Grrrl, con Daryl Hannah e con Scott Ian (Anthrax), qualche piccolo ruolo come attrice (in serie e film) e la partecipazione alla colonna di Black Hawk Dawn (2001) di Ridley Scott.

Da alcuni anni Samantha ha abbandonato la sua New York per trasferirsi a Valley Village, nella San Fernando Valley, (Los Angeles). Il suo cuore è rimasto nella Grande Mela: “Family, Friends, My peeps from the hood, Bagels, Pizza, Century 21 (the store) ,The four seasons (not the hotel), the train, WKTU. Freestyle music, NYC street style .(I am generalizing.. but…seriously.. California girls spend shit tons of money on bullshit clothes and have the worst style.) Blimpie, Chinese Food, Zeppoles, Manny from Glassjaw, Josh Swank from E Circuit, Leeway, Hardcore, Sick of it All and The good ol’e days.” Ma L.A. ha indubbiamente i suoi vantaggi: “So far so good. I miss my family dearly and miss pizza and bagels extremely… but other than that, I am living the good life out here. [ride] You know: the basics… Sex, Drugs, Rock ‘n’ Roll… fast cars, fast men, fast money… fun in the sun. California gets a bad wrap. But I tell people: its all about your friends. Your friends are your family out here, so choose wisely. And they say that out here it is all who you know. But some also say… It’s all about who knows you” E specificatamente per quanto attiene al suo essere batterista, commenta: “I think I learned that although I had a killer education (I went to Performing Arts High School, aka FAME, as a percussion major) I wasn’t going to have as much opportunity as a drummer as I would in LA.

Samantha ora è una batterista musicalmente più che affermata, scelta come testimonial dalla Sonor (batterie), dalla Zildjian (piatti) e dalla Roland (drum machine), instancabilmente alle prese con lo studio dello strumento: “Practice, practice, practice. Actually, I never play drums unless I have to. I am not one of them cats that plays for 8 hours a day. Doing anything for 8 hours a day is so unappealing to me. I just listen and study the music and play and chart the music out. As a drummer you are the conductor of the band. You need to really be paying attention to everyone while holding it down. And if one of the musicians is not playing the tune properly, you James Brown ’em. (Dock their pay for every bum note.)“. Anche se non eccessivamente famosa fuori dai suoi “giri”. Ancora adesso le chiedono, mentre è alla cassa per pagare le sue bacchette nuove, “Sono per il tuo ragazzo?“.

Ma i tempi sono duri per tutti: specie per le ragazze che vogliono intraprendere la carriera di batterista (“My father wants me to be in a wedding band. If you get into that you can potentially make a lot of money and have a blast. You can teach, you can be a road tech, you can work and do sound in a local club or venue.“) e che lei non esita a supportare con preziosi suggerimenti (fare una rete di persone che a vario titolo lavorano nella musica, predisporre un press kit da cui si evinca cosa vuoi suonare, se sei disponibile ad andare in tour, ecc…) nella consapevolezza che a volte – come lei stessa ha esperito – un pizzico di fortuna può essere di aiuto: “It just happened. I swear. You can’t plan this. You have to have a lot of luck, a bit of skill, and in this town and business, it’s not who you know. It’s who knows you. I just had this convo recently. I have been blessed to be able to walk in and out of some A list and Ultra Cool situations.I way prefer that than playing with the same band my entire career. I have learned SO MUCH from each band and musician. Not only about music, but about life. It would be like me marrying my first love. I would have never been able to “play” with anyone else. That doesn’t sound appealing to me.”

Anche se poi, fondamentalmente, l’importante non è chi sei, ma cosa fai e come lo fai. Una considerazione molto confortante per tutti i musicisti (e gli aspiranti tali) che si affacciano – comprensibilmente cauti – sul 2021 in arrivo: “Times are changing. There are more girls that are playing. I just think it’s ridiculous. Either you’re talented or you’re not. Either you’ve got it or you don’t. Either you’re a great drummer or you’re a good drummer. Whether you’re a guy or a girl….you’re good or you’re not. What gender you are? Who cares?!”

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